La montée des fabricants d’appareils photo japonais

Au début du siècle dernier, des entreprises allemandes de longue date dominaient le monde des appareils photo argentiques.

Des marques comme Leitz et Zeiss étaient des géants et célèbres pour leur ingénierie de précision et leurs performances optiques. Le Japon, quant à lui, est un pays sorti de l’isolement, qui connaît une croissance rapide et des changements structurels. Manquant des ressources naturelles nécessaires pour nourrir une nation industrialisée émergente, elle avait étendu ses territoires et une grande partie de l’industrie manufacturière du pays était consacrée à l’intensification de la puissance militaire. Beaucoup de fabricants de caméras japonais bien connus d’aujourd’hui ont commencé comme fournisseurs d’équipements optiques pour l’armée (fabrication de jumelles, de viseurs et de périscopes) .La fin de la Seconde Guerre mondiale a tout changé pour les deux nations. L’industrie allemande de la caméra était en ruine. Pire encore, la division de l’Allemagne en deux zones a physiquement séparé les usines de fabrication.

À l’ouest, Leitz a survécu intact, mais d’autres à l’est ont été décimés par le gouvernement russe. Les outils et l’équipement de Zeiss ont même été retirés et déplacés pour revigorer l’industrie soviétique de la caméra. Leitz a pu survivre en innovant et en se spécialisant. En 1954, dix ans seulement après la fin de la guerre, Leitz présente le Leica M3. C’était une telle percée dans la pensée, couplée à une fabrication de précision, que la plupart des entreprises rivales ont cessé d’essayer de rivaliser dans le domaine des appareils photo télémétriques (pourtant, elles étaient scandaleusement chères et n’étaient pas conçues pour le marché de masse). Pendant ce temps, Zeiss a suivi la stratégie obsolète d’amélioration progressive des caméras d’avant-guerre, entraînant une complexité excessive, une impraticabilité et des prix extrêmement élevés.

Son manque d’innovation a ouvert la voie à la ruine. Le monde avait changé. La guerre avait été le catalyseur de l’innovation, de l’invention et de la modernisation: les anciennes méthodes avaient été balayées. Dans le Japon d’après-guerre, les États-Unis ont établi une présence importante pour endiguer l’expansion de l’influence soviétique dans le Pacifique. Des mesures ont été prises pour garantir que la population japonaise pauvre et déprimée ne recourt pas au communisme pour faire face à la croissance de l’économie. Des groupes soudés ont été formés pour établir une coopération entre les fabricants, les fournisseurs, les distributeurs et les banques, ainsi que les travailleurs hautement syndiqués.

L’intention des alliés de participer à la reprise de l’économie japonaise n’était pas de contribuer à de grands progrès technologiques, mais d’occuper et d’utiliser une main-d’œuvre vaste et bon marché. Par conséquent, la fabrication se concentrait initialement sur la fabrication d’articles de masse de faible qualité. « Fabriqué au Japon » était synonyme de « poubelle bon marché ». Cependant, des accords commerciaux ont été conclus, notamment avec les États-Unis. Et une fois que l’Occident s’est retiré du Japon, quelques petites sociétés d’appareils photo comme Asahi, Canon et Nikon ont pu reconstruire et se développer dans de nouvelles directions.Nikon a ouvert la voie à l’industrie japonaise de l’appareil photo en 1951, lorsque des photographes du magazine Life se sont arrêtés au Japon pour couvrir la guerre de Corée. Ils ont acheté des objectifs Nikon pour leurs appareils photo Leica et Zeiss et ont découvert l’excellence de l’optique japonaise (qui était basée sur les conceptions allemandes des objectifs Zeiss).

La réputation de Nikon aux États-Unis s’est construite presque du jour au lendemain. Il y a une grande ironie dans la réussite de Nikon. Un matin dix ans plus tôt, deux vagues d’avions de chasse japonais avaient pris d’assaut la base militaire américaine de Pearl Harbor (sur l’île hawaïenne de Pu’uloa). Cet assaut a assuré l’entrée des États-Unis dans la Seconde Guerre mondiale. Nikon (pour utiliser son nom moderne) était à cette époque l’un des principaux fournisseurs d’équipements optiques de l’armée japonaise, ce qui a sans aucun doute facilité la mort de nombreux soldats américains.Autres fabricants d’appareils photo, qui ont commencé à copier des modèles de Leitz et Zeiss Ils ont également atteint succès grâce à l’innovation technique et à une perception changeante des produits photographiques japonais. En 1952, Asahi a produit le premier reflex japonais 35 mm (Asahiflex I).

L’Asahiflex IIB de 1954 était le premier reflex avec un miroir de retour instantané fiable. Le Tokiwa Seiki Firstflex 35 oublié, de la même année, a été le premier objectif interchangeable, obturateur de lame, SLR 35 mm. Le Miranda T de 1955 a été le premier pentaprisme japonais au niveau des yeux avec un appareil photo reflex 35 mm. L’Asahi Pentax de 1957 a été le premier reflex avec une manette de pouce rapide de la main droite, la première manivelle de rembobinage de film déroulant, la première aide à la mise au point de microprisme et a établi la conception de commande « moderne » du SLR 35 mm. La liste s’allonge encore et encore jusqu’en 1960 environ, quand presque tous les pri.